Dans la famille des cucurbitacées, la pastèque occupe une place de poids : elle est cultivée dans 90 pays et sa production mondiale annuelle dépasse les 20 milliards de kilos ! Une masse très...

Dans la famille des cucurbitacées, la pastèque occupe une place de poids : elle est cultivée dans 90 pays et sa production mondiale annuelle dépasse les 20 milliards de kilos ! Une masse très importante à ramasser, d’autant qu’une pastèque peut atteindre à elle seule 15 kilos. Pour optimiser ce ramassage, des chercheurs américains et israéliens ont créé un robot dédié à cette lourde tâche.

Nommé « VIP Romper », ce dernier est muni de trois éléments principaux : une plate-forme qui fait tourner des logiciels embarqués en évaluant les formes, la luminosité et la texture qui les environne, de manière à repérer les pastèques mûres pour le ramassage ; des souffleurs d’air qui écartent le feuillage pour laisser apparaître le fruit ; enfin, un bras mécanique armé de couteaux connectés qui sectionnent la tige et d’une pince qui dépose la pastèque sur un tapis roulant.

Les résultats ? D’après les trois instituts qui ont mis en œuvre ce projet (L’université Ben Gourion dans le Néguev, l’institut Weizmann, et le Centre de Recherche pour l’Agriculture), « VIP Romper » se déplace en toute autonomie dans les rangs de pastèques, et a su identifier 85 % des pastèques mûres pour la récolte. Seules quelques modifications ont dû être faites.

(Atelier groupe BNP Paribas - 20/04/2004)